"Il ne faut pas tirer des conclusions des chiffres d'un mois. Le chômage a augmenté depuis 20 mois consécutifs", a-t-il relevé. Cette stabilité des chiffres "doit nous motiver davantage contre le chômage, c'est à dire réussir cette bataille de l'emploi. Et ça, ça demande beaucoup d'efforts et cette bataille n'est pas terminée, elle n'est pas encore gagnée. Renverser la courbe du chômage, ce n'est pas gagné", a-t-il insisté.

"J'appelle, à partir de ces derniers chiffres du chômage, non pas à un constat qui rassurerait tout le monde, mais à la mobilisation encore plus forte pour réussir (...) cet objectif de faire reculer fortement le chômage", a-t-il dit.

Depuis Lille, le président François Hollande a réaffirmé sa volonté d'"inverser la courbe du chômage" d'ici à la fin de l'année.

+285.000 chômeurs en 2012

L'hécatombe est moindre qu'en 2009 mais 2012 restera une année noire avec 285.000 chômeurs sans activité de plus inscrits à Pôle emploi (+10%), le fragile répit observé en décembre ne marquant pas une inversion de la tendance, pour les experts et le ministère. Après plusieurs mois de bonds mensuels nettement supérieurs (à trois reprises au-dessus de 40.000 nouveaux inscrits), les chiffres faisant état de 300 inscrits supplémentaires en décembre - 20e mois de hausse - ont été accueillis avec prudence.

"Cette stabilité est appréciable. Pour autant, elle ne marque pas une inversion de la tendance à la hausse observée depuis 2008, et particulièrement marquée depuis un an et demi", a réagi le ministère du Travail. La "stabilisation" en décembre résulte pour partie "d'une progression inexpliquée des sorties pour radiation", observe la présidente du Conseil d'orientation pour l'emploi, Marie-Claire Carrère-Gée.

Dans le détail, les chiffres publiés ce vendredi révèlent:

  • Sur un an, le nombre de chômeurs sans activité (catégorie A) a augmenté de 10% pour atteindre 3.132.900 personnes, proche du pic historique de janvier 1997 (3.205.000 de chômeurs sans activité).
  • En incluant les personnes travaillant à temps réduit (catégories B et C), le nombre de nouveaux inscrits a continué de grimper en décembre (+10.200 personnes, +8,8% sur un an), portant le nouveau record à 4,627 millions (4,9 millions avec l'Outre-mer).
  • Pôle emploi a procédé à 46.700 radiations (9.200 de plus qu'en novembre), la moyenne étant de 41.000 par mois en 2012, selon le ministère.
  • Près de 700.000 seniors étaient au chômage et sans aucune activité en fin d'année (+1% sur un mois, +17% sur un an).
  • La France compte désormais 493.800 jeunes inscrits au chômage, chiffre stable sur un mois, en progression de 9,4% sur un an.
  • Le nombre d'inscrits depuis plus d'un an atteint un nouveau record absolu (1,96 million).

Nonobstant cet "effet statistique", décembre confirme "un essoufflement de l'utilisation des CDD et intérimaires comme variable d'ajustement", les entreprises "licenciant désormais plus leurs salariés en CDI", analyse Marion Cochard, de l'Observatoire français des conjonctures économiques.

2013 année noire

Alors que le Fonds monétaire international vient encore d'abaisser sa prévision de croissance à 0,3% pour 2013, aucun économiste ne fait le pari d'une inversion rapide. "2013 sera aussi une année noire" pour Marion Cochard. L'Unédic table sur 185.500 chômeurs sans aucune activité de plus en 2013.

Confronté à une hémorragie d'emplois ininterrompue depuis son arrivée, le gouvernement espère que la série d'"outils" -emplois d'avenir, contrats de génération- pourra renverser la tendance. Quant à l'accord sur l'emploi passé le 11 janvier entre le patronat et trois syndicats, ses effets seront "progressifs mais puissants pour améliorer le fonctionnement du marché du travail", insistait vendredi le ministère.

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S.G.